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Aperçu du Tournoi de la Coupe Memorial MasterCard 2016

La rondelle sera mise en jeu vendredi au ENMAX Centrium à Red Deer en Alberta alors que les Rebels, hôtes de la compétition affronteront les Knights de London, champions de la Ligue de l’Ontario à compter de 20 h (HE) / 18 h (HR).

Voici un survol des quatre équipes qui lutteront pour le prix le plus convoité de la Ligue canadienne de hockey : la Coupe Memorial.

 

REBELS DE RED DEER

Après des mois d’enthousiasme et d’anticipation, le moment est finalement arrivé alors que les Rebels de Red Deer sauteront sur leur propre patinoire vendredi pour lancer le tournoi de la Coupe Memorial MasterCard 2016.

Les joueurs affamés des Rebels sont en congé depuis leur élimination aux mains des Wheat Kings de Brandon le 29 avril. L’entraîneur-chef et directeur général de longue date Brent Sutter et son personnel ont gardé l’équipe sur les orteils alors qu’ils se préparaient à affronter les meilleurs de la LCH dans ce tournoi de 10 jours.

« Nous avions deux sessions d’entraînement, d’abord à 6 h 30, puis en après-midi, alors nous sommes entrés dans une bulle », indique Jake DeBrusk, un espoir des Bruins de Boston. « Nous comptons les heures (avant le match) alors c’est très palpitant. »

Importante acquisition en milieu de saison, DeBrusk rejoint les vétérans Luke Philp et Adam Helewka parmi les joueurs de talent greffés à cette formation qui compte offrir une opposition de taille aux trois champions de ligue.

Si le trio de joueurs d’expérience ont dû s’adapter à leur nouvel environnement, la chimie s’est formée plutôt rapidement.

« Des gars comme Helewka, Philp et moi ne connaissaient pas les gars quand nous sommes arrivés, mais nous avons rapidement fusionné avec le reste du groupe », poursuit DeBrusk. « Je peux parler au nom des trois pour dire que c’est une occasion unique pour nous et nous sommes bien heureux d’être ici. »

Les Rebels ont conclu la saison 2015-2016 au sixième rang dans la Ligue de l’Ouest avec une fiche de 45-24-1-2. Ils ont éliminé les Hitmen de Calgary et les Pats de Regina avant de se heurter aux Wheat Kings de Brandon en finale de l’Association Est qu’ils ont perdu en cinq matchs.

Le tournoi de la Coupe Memorial MasterCard marque une nouvelle occasion pour les Rebels. Avec la ville derrière eux et l’avantage de la patinoire chaque match, il y a une bonne raison de croire qu’ils sortiront fort match après match.

« Il y a un véritable engouement en ville », ajoute le vétéran Adam Helewka, auteur de 42 buts et acquisition de milieu de saison en provenance des Chiefs de Spokane. « Quand nous entendons parler les familles d’accueil et les amis et que nous voyons comment les choses se déroulent, c’est palpitant. Nous avons hâte de voir la rondelle être mise en jeu. »

La discipline sera la clef pour Red Deer, dont l’efficacité en désavantage numérique (77%) était 18e dans la Ligue de l’Ouest cette saison, une statistique qui s’est maintenue (77,8%) en séries éliminatoires.

« Pas de doute, notre travail en désavantage numérique est un aspect à améliorer », souligne DeBrusk. « Toutes ces équipes sont championnes de ligue avec des attaques à cinq puissantes. Nous devrons donc être disciplinés et limiter les situations de jeux de puissance. Il y aura des punitions dans ces matchs et des erreurs seront commises alors nous devrons être prêts à menotter l’adversaire et faire le travail. »

Un groupe de vétérans défenseurs menés par le choix de première ronde Haydn Fleury, le marqueur de 20 buts Colton Bobyk, l’espoir des Jets de Winnipeg Nelson Nogier et le joueur de cinquième année Kayle Doetzel auront pour tâche d’éteindre les équipes les plus enflammées au pays devant le gardien de but Rylan Toth.

Les Rebels lanceront la 98e édition de la Coupe Memorial MasterCard, leur deuxième dans l’histoire de l’équipe, contre les Knights de London, champions de la Ligue de l’Ontario, vendredi à 20 h (HE) / 18 h (HR), un match qui pourra être suivi d’un océan à l’autre en direct sur les ondes de Sportsnet et de TVA Sports 2.

WHEAT KINGS DE BRANDON

Après être passés à quatre victoires d’un titre de la Ligue de l’Ouest le printemps dernier, les Wheat Kings de Brandon ont mis fin à une disette de 20 ans la semaine dernière en battant les Thunderbirds de Seattle en cinq matchs pour remporter la Coupe Ed Chynoweth et un billet pour leur sixième participation au tournoi de la Coupe Memorial MasterCard.

Formation au riche passé ayant produit plusieurs joueurs de talent pour la LNH, les Wheaties ont atteint le tournoi national en 1949, 1979, 1995, 1996 et 2010, mais ils n’ont jamais soulevé le trophée le plus couru du hockey junior canadien.

Cette équipe compte laisser ce passé derrière eux alors qu’un groupe rempli de marqueurs menés par l’étoile de deuxième année Nolan Patrick, le franc-tireur Jayce Hawryluk, l’espoir des Devils du New Jersey John Quenneville et une poignée d’autres joueurs arrivent à Red Deer avec les yeux fixés sur le prix.

« C’est un énorme tournoi », affirme Hawryluk qui a signé un premier contrat avec les Panthers de la Floride au mois de mars. « Nous sommes un peu nerveux, un peu anxieux, mais je crois que c’est prévisible. Nous avons hâte au match de samedi. »

Hawryluk et Patrick sont devenus le premier duo des Wheat Kings à amasser plus de 100 points en 20 ans cette saison, propulsant l’attaque de Brandon au premier rang de la Ligue de l’Ouest avec 319 buts.

« Nous avons un groupe qui travaille extrêmement dur », ajoute Hawryluk à propos du secret du succès des siens. « Je crois que nous écoutons et que nous appliquons ce que nos entraîneurs ont planifié et chaque gars de la formation joue de toutes ses forces. Pour connaître du succès, il faut des gars qui adoptent le système et qui jouent selon le plan établi par les entraîneurs. »

L’attaque est fortement appuyée à la ligne bleue par le défenseur par excellence de la Ligue de l’Ouest, Ivan Provorov, le joueur de 20 ans Macoy Erkamps et le joueur admissible au prochain repêchage Kale Clague, qui font de Brandon une équipe encore plus dangereuse sur le plan offensif. Toutefois, la puissance de cette équipe n’est pas son seul point fort.

« Je dirais que nous ne sommes probablement pas aussi prolifiques à l’attaque que l’an dernier », affirmait l’entraîneur-chef et directeur général vétéran Kelly McCrimmon jeudi. « Plusieurs personnes passent à côté de nos forces en défensive parce que nous marquons beaucoup de buts. Nous avons connu du succès lors des matchs d’un but d’écart cette saison et nous avons fait le travail en défensive pour remporter ces matchs serrés. »

Il ne faut pas chercher très loin pour confirmer ce qu’avance McCrimmon. Les Wheat Kings ont remporté trois victoires de suite de 3-2 en prolongation sur les Thunderbirds de Seattle en finale de la Ligue de l’Ouest, grâce aux buts gagnants de Tanner Kaspick, Jayce Hawryluk et Reid Duke, prenant ainsi les devants 3-0 dans la série contre les champions de l’Association Ouest.

Les Wheat Kings comptent poursuivre sur leur lancée victorieuse alors qu’ils disputeront un premier match au tournoi de la Coupe Memorial MasterCard contre les Huskies de Rouyn-Noranda, champions de la LHJMQ, samedi à 19 h (HE) / 17 h (HR).

« Chaque rencontre exige une mentalité de septième match », assure le centre John Quenneville à propos de ce premier duel. « Il n’y a pas de moment plus important que maintenant dans notre parcours junior. Il n’y a pas de temps à perdre. Quand la rondelle sera mise en jeu samedi, nous devons être prêts à décoller. »

KNIGHTS DE LONDON

De retour pour une quatrième fois en cinq ans au tournoi de la Coupe Memorial MasterCard, les Knights de London arrivent sur une séquence de 13 victoires après un balayage en quatre matchs des IceDogs de Niagara en finale de la Ligue de l’Ontario.

Débarquant à Red Deer avec un alignement rempli de talent, les Knights comptent sur un peu de tout, menés par le gros trio composé de Mitch Marner, Christian Dvorak et Matthew Tkachuk. Marner et Dvorak ont notamment amassé des points à leurs 16 derniers matchs.

Apparemment impossibles à arrêter en Séries éliminatoires de la Ligue de l’Ontario, les Knights affronteront les Rebels de Red Deer à leur premier test vendredi soir, un adversaire qu’ils ne regardent pas de haut.

« Le premier match est très important », indique Mitch Marner, élu Joueur par excellence des Séries éliminatoires de la Ligue de l’Ontario. « Chaque équipe est ici pour une raison et nous devons être prêts pour chacune d’elle, notamment Red Deer. C’est une équipe talentueuse et très respectée. »

Bien que les suspects habituels aient noirci les feuilles de pointage à travers la Ligue de l’Ontario depuis le début de la saison, les Knights ont profité d’autres sources de production tout au long des séries éliminatoires. Le troisième trio composé d’Owen MacDonald, Chandler Yakimowicz et JJ Piccinich a été particulièrement efficace.

« ‘J.J.’, ‘Yak’ et moi avons trouvé notre rythme », indique MacDonald qui dispute son troisième tournoi de la Coupe Memorial MasterCard après un voyage à Saskatoon en 2013 et une autre participation comme hôte à London en 2014. « Nous sortons et nous faisons le travail. Nous gardons la rondelle sur la glace et de bonnes choses se produisent. »

MacDonald a marqué dans cinq matchs de suite en fin de parcours des Séries éliminatoires de la Ligue de l’Ontario alors que d’autres sources d’attaque moins connues comme le Joueur de la Semaine Pioneer Energy de la Ligue de l’Ontario en titre Jacob Graves, habituellement reconnu comme un défenseur à vocation défensive, ont aussi trouvé le moyen de s’inscrire sur la feuille de pointage.

Les Knights participent à la Coupe Memorial MasterCard pour la cinquième fois de leur histoire et ils désirent ajouter à leur récolte impressionnante de trophées qui comprend déjà un titre national. Cette conquête a été réalisée par une des équipes les plus prolifiques de l’histoire de la LCH, soit l’édition 2005 des Knights qui a produit des étoiles actuelles de la LNH comme Corey Perry, Dave Bolland, Dan Girardi et plusieurs autres.

« C’est le championnat national alors il faut sortir et faire du mieux que l’on peut », indique l’ailier Matthew Tkachuk un des meilleurs espoirs en vue du Repêchage de la LNH le mois prochain. « Nous avons l’équipe pour réussir et ce serait très spécial pour les gens de London. Nous n’avons remporté ce trophée qu’une fois dans l’histoire de notre équipe et nous allons tout faire pour mettre la main sur ce deuxième titre. »

Les Knights seront sur la patinoire de l’adversaire pour le premier match, vendredi contre les Rebels de Red Deer dans un ENMAX Centrium rempli de partisans enthousiastes. Le match sera télédiffusé en direct à compter de 20 h (HE) / 18 h (HR) sur les ondes de Sportsnet et TVA Sports 2.

HUSKIES DE ROUYN-NORANDA

Une année palpitante de premières se poursuit pour les Huskies de Rouyn-Noranda qui s’amènent à Red Deer pour une première participation au tournoi de la Coupe Memorial MasterCard en 20 ans d’histoire de l’équipe.

Les Huskies viennent de remporter une finale de championnat en cinq matchs sur les Cataractes de Shawinigan pour mettre la main sur une première Coupe du Président avec le capitaine Francis Perron comme récipiendaire du Trophée Guy Lafleur décerné au Joueur par excellence des Séries éliminatoires de la LHJMQ.

« C’est une équipe spéciale. Dès mon arrivée avec l’équipe au début de la saison, je savais que c’était un bon groupe », affirme Perron. « Nous avons une équipe de joueurs très près les uns les autres. Aux Fêtes, Gilles (Bouchard) a acquis de gros joueurs pour nous aider et nous avons poursuivi notre ascension depuis. »

Ces ajouts de taille comprennent Timo Meier, choix de première ronde des Sharks de San Jose; Nikolas Brouillard, quart arrière du jeu de puissance et joueur de 20 ans; puis Anthony-John Greer, choix de deuxième ronde de l’Avalanche du Colorado et ancien de l’Université de Boston.

« Nous alignons une équipe rapide avec trois trios capables de produire », poursuit Perron. « Défensivement, nous avons deux excellents premiers duos de défenseurs qui comprend Jérémy Lauzon, qui revient avec le groupe. »

Lauzon, un choix de deuxième ronde des Bruins de Boston en juin dernier est sorti de l’alignement depuis le 15 avril après avoir subi une blessure effrayante, notamment avec une lacération au cou.

Lauzon rejoindra Brouillard, Philippe Myers, membre de la première équipe d’étoiles de la LHJMQ, Allan Caron, récipiendaire du prix de meilleur défenseur défensif de la LHJMQ, Zachary Lauzon, son frère cadet et un Bruno-Carl Denis émergent au sein d’un groupe de défenseurs très capable devant le gardien Chase Marchand, titulaire du Trophée Jacques Plante.

« J’ai vécu des moments difficiles, mais je vais mieux maintenant et je suis prêt à jouer », a déclaré Lauzon jeudi. « J’ai été chanceux malgré ma blessure. Je suis simplement heureux de pouvoir aider mon équipe à nouveau. »

Cette saison inoubliable à Rouyn-Noranda a été orchestrée par l’entraîneur-chef et directeur général de troisième saison Gilles Bouchard, qui est devenu le premier récipiendaire des titres d’entraîneur-chef par excellence et de directeur général par excellence au terme d’une même saison dans l’histoire de la LHJMQ.

Après s’être fait connaître avec seulement neuf défaites en saison régulière, les Huskies de Rouyn-Noranda chercheront à briller sous les réflecteurs de l’ensemble du pays au tournoi de la Coupe Memorial MasterCard 2016.

Les Huskies entameront leur parcours contre les Wheat Kings de Brandon, champions de la Ligue de l’Ouest, le samedi 21 mai à 19 h (HE) / 17 h (HR), en direct sur Sportsnet et TVA Sports 2.

Calendrier du tournoi de la Coupe Memorial MasterCard 2016
Tourn. à la ronde – Match 1 – Vendredi 20 mai – Knights de London vs Rebels de Red Deer – 18 h (20 h HE)
Tourn. à la ronde – Match 2 – Samedi 21 mai – Wheat Kings de Brandon vs Huskies de Rouyn-Noranda – 17 h (19 h HE)
Tourn. à la ronde – Match 3 – Dimanche 22 mai – Rebels de Red Deer vs Huskies de Rouyn-Noranda – 17 h (19 h HE)
Tourn. à la ronde – Match 4 – Lundi 23 mai – Wheat Kings de Brandon vs Knights de London – 18 h (20 h HE)
Tourn. à la ronde – Match 5 – Mardi 24 mai – Huskies de Rouyn-Noranda vs Knights de London – 8:00 pm (10:00 pm Eastern)
Tourn. à la ronde – Match 6 – Mercredi 25 mai – Rebels de Red Deer vs Wheat Kings de Brandon – 18 h (20 h HE)
Bris d’égalité (au besoin) – Jeudi 26 mai – 18 h (20 h HE)
Demi-finale – Vendredi 27 mai – 18 h (20 h HE)
Finale – Dimanche 29 mai – 14 h 30 (16 h 30 HE)

Les neuf matchs du tournoi seront diffusés en direction sur Sportsnet et TVA Sports.

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