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Souvenirs de la Coupe Memorial de 2004

 

C’était une équipe championne en devenir.

Après avoir remporté la coupe Ed Chynoweth en 2003, les Rockets de Kelowna ont franchi l’étape ultime le printemps suivant en soulevant le trophée très convoité de la Coupe Memorial.

Avec un groupe de cols bleus dédiés et des vétérans aguerris avec un engagement inébranlable au jeu défensif collectif, les Rockets, hôtes du tournoi, ont vaincu les Olympiques de Gatineau en finale du tournoi de 2004 de la Coupe Memorial, remportant le titre national de la LCH dans la vallée de l’Okanagan pour la première fois en seulement neuf saisons d’existence suite à leur déménagement depuis Tacoma dans l’État de Washington.

« C’était une équipe que (l’actuel entraîneur-chef des Raiders de Prince Albert) Marc Habscheid a réellement bien dirigée, raconte Bruce Hamilton, le propriétaire, président et directeur général du club à LCH.ca. « Il a implanté un très bon système. Nous avions un excellent groupe de défenseurs et c’était là le type de jeu que nous pratiquions. »

Il ne faut pas oublier non plus, comme le souligne Hamilton, le brio du gardien de deuxième année Kelly Guard qui a fait la différence tout au long des séries éliminatoires et dans le tournoi de fin de saison où il a été pratiquement intraitable, n’accordant que trois buts en quatre rencontres et totalisant 99 arrêts. Cette prestation spectaculaire lui a valu le trophée Stafford Smythe à titre de joueur par excellence du tournoi de la Coupe Memorial.

Parmi ces vétérans d’expérience, il y avait une poignée de joueurs qui ont ensuite connu de belles carrières dans la LNH, notamment le défenseur dominant et actuel capitaine des Canadiens de Montréal Shea Weber, un leader naturel qui dispute cette saison sa 15e campagne dans la LNH avec près de 1000 matchs disputés et une série de réalisations sur la scène internationale avec Équipe Canada.

Parmi les autres principaux talents, il y avait le capitaine Josh Gorges, originaire de Kelowna, dont la carrière de 13 saisons dans la LNH l’a amené chez les Sharks de San Jose, les Canadiens et les Sabres de Buffalo, faisant partie du groupe d’adjoints au capitaine au sein de ces deux derniers clubs. Il y avait aussi l’attaquant de longue date et actuel ailier des Stars de Dallas Blake Comeau, qui a disputé 846 matchs dans la LNH depuis ses débuts chez les professionnels en 2006.

« Weber, Gorges et Comeau étaient des joueurs de qualité, puis on avait d’autres gars qui ont poursuivi leur carrière en Europe et de nombreux autres qui ont poursuivi leur parcours dans les rangs universitaires, poursuit Hamilton. C’était un très bon mélange et dans le cas de Weber, on parlait déjà d’un joueur exceptionnel. Gorges et Comeau travaillaient tellement dur et c’est pourquoi Comeau joue toujours aujourd’hui. Le temps a rattrapé Gorges, mais Comeau a connu un très beau parcours et je crois qu’il ne reçoit pas suffisamment de crédit pour ce qu’il fait. »

Au final, le succès sur la patinoire a aidé à faire des Rockets un élément important au sein de la communauté à Kelowna.

« Nous avons connu toute une séquence pendant trois ou quatre ans où il était difficile même d’acheter un billet après le tournoi national et c’était une période bien amusante, ajoute Hamilton. Nous étions allés à la Coupe Memorial à Québec l’année d’avant, puis nous y sommes retournés en 2005 à London. Cette année sera notre cinquième participation. Nous apprenons quelque chose de chaque occasion et nous comprenons combien il est difficile de s’y rendre et combien il est important de profiter de l’expérience quand vous y êtes. »

Un club modèle qui engendre le succès, l’expertise du club de Kelowna se prolonge hors de la patinoire et c’est là un élément clé alors que les Rockets s’apprêtent à accueillir l’édition 2010 de la Coupe Memorial présentée par Kia au mois de mai. Une reprise des succès de 2004, vus par plusieurs comme la rampe de lancement qui a contribué à faire du tournoi de la Coupe Memorial l’événement emblématique qu’il est aujourd’hui, est certainement dans les plans et dans les attentes dans le cadre des préparatifs.

« Je crois que ce qu’il y a de plus important qui s’est produit ici en 2004 est possiblement le fait que c’est devenu un festival parce que nous avons tenté de faire tellement de choses à l’extérieur de l’aréna pour accommoder les gens qui ne pouvaient pas venir aux matchs, conclut Hamilton. Le stationnement était pratiquement entièrement recouvert d’une tente et il y avait un deuxième site connexe à l’aréna où les gens se rendaient en grand nombre pour suivre les rencontres quand ils ne parvenaient pas à obtenir de billets. »

« Ce qu’il y a de bien à propos de notre bâtiment est qu’il est littéralement situé de l’autre côté de la rue face au lac. Kelowna compte plusieurs sites le long du lac qui servent à différents événements et nous allons faire le même genre de chose cette année sur plusieurs de ces sites. Je crois que c’est ainsi qu’il faut approcher l’organisation de l’événement puisqu’il y a 6000 sièges et il y aura beaucoup plus de gens qui désireront y participer d’une façon ou d’une autre. »

Le tournoi de la Coupe Memorial 2020 présentée par Kia démarre le 21 mai à Kelowna en Colombie-Britannique.

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